El mandato del presidente Trump finaliza el 20 de enero: la Constitución es clara

Donald Trump is sworn in as president of the United States
El mandato actual de Donald Trump como presidente comenzó el 20 de enero de 2017. Finalizará el 20 de enero de 2021, con el inicio de un nuevo mandato, para él o para otra persona. Foto AP / Matt Rourke

Con el caos en el Capitolio que interrumpe la certificación normalmente rutinaria de los resultados del Colegio Electoral, como historiador que ha enseñado y escrito sobre la Constitución durante más de 40 años, sé que una cosa es segura. El mandato del presidente Donald Trump finalizará al mediodía del 20 de enero de 2021. En ese mismo instante, el país tendrá un nuevo director ejecutivo.

Los redactores de la Constitución no establecieron un día específico en que terminan los mandatos presidenciales, pero dejaron muy claro que el presidente “ocupará su cargo durante el mandato de cuatro años”. No cuatro años y un día. No tres años y 364 días. Cuatro años.

George Washington is sworn in as the first U.S. president
El primer mandato presidencial de George Washington comenzó el 4 de marzo de 1789, a pesar de que no prestó juramento hasta el 30 de abril. Ramón de Elorriaga vía Wikimedia Commons

¿Cuánto tiempo debe servir un presidente?

No hay nada mágico en ese número. Los redactores debatieron si el mandato del presidente debería ser de cuatro, seis o siete años, si el presidente podría servir solo un mandato o podría ser vitalicio. Al final, se decidieron por cuatro años y permitieron la reelección.

Sin embargo, fueron enfáticos en que el presidente serviría por un período definido. ¿Por qué? Porque los reyes no lo hicieron. Estaban creando una república, donde el pueblo es soberano, y ni ellos ni el pueblo estadounidense querían un monarca.

En septiembre de 1788, después de la ratificación de la Constitución, el Congreso de la Confederación ordenó que el nuevo gobierno comenzara el 4 de marzo de 1789. Parecía tiempo suficiente para llevar a cabo elecciones para representantes, senadores, un presidente y un vicepresidente, y para ellos. viajar a Nueva York, la sede del nuevo gobierno.

No lo fue. La Cámara de Representantes logró quórum el 1 de abril, el Senado el 6 de abril y George Washington prestó juramento como presidente el 30 de abril.

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Sin embargo, cada cuatro años a partir de entonces, durante más de 140 años, los presidentes comenzaron su mandato, ya sea el primero o el segundo, el 4 de marzo porque el Congreso lo estableció como Día de la Inauguración en 1792 y nunca lo cambió.

Las crisis electorales –el empate entre Thomas Jefferson y Aaron Burr en 1800, la crisis de la secesión en 1860-61 y las disputadas elecciones entre Rutherford B. Hayes y Samuel J. Tilden en 1876– no impidieron que un mandato terminara y otro comenzara en marzo 4.

¿La transferencia de poder tomó demasiado tiempo?

George W Norris
El senador George W. Norris de Nebraska encabezó un esfuerzo para trasladar el Día de la Inauguración a enero. Harris y Ewing a través de Wikimedia Commons

La 20ª Enmienda, adoptada en 1933, cambió el día y la hora de las inauguraciones presidenciales al mediodía del 20 de enero.

La enmienda fue el resultado de una cruzada de 16 años del Senador George W. Norris de Nebraska. Norris creía que los congresos cojos que se reunieron entre noviembre y marzo después de las elecciones no reflejaban la voluntad del pueblo y no debían legislar. Esto era especialmente cierto, argumentó, si el partido que controlaba esa sesión fallida había perdido en las elecciones de noviembre.

Igualmente un problema fueron los presidentes derrotados que sirvieron durante meses después de que los votantes se negaran a reelegirlos. En una emergencia como la crisis de la secesión, el intervalo de cuatro meses entre la elección y la toma de posesión de un nuevo presidente había retrasado una respuesta decisiva a la desunión.

La Constitución establece la duración de los mandatos para presidentes, senadores y representantes. Cambiar la fecha en que comenzaron y terminaron invitaría a un desafío constitucional, por lo que solo podría lograrse mediante enmiendas. A partir de 1934, el Congreso se reuniría, con miembros recién elegidos en la Cámara y el Senado, el 3 de enero, y a partir de 1937, el presidente prestaría juramento al mediodía del 20 de enero.

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¿Y si hubiera otros problemas?

La 20ª Enmienda también ofrecía un camino a seguir si las cosas no iban bien en el período previo al Día de la Inauguración.

Si el presidente electo moría entre las elecciones y el 20 de enero, el vicepresidente electo se convertiría en presidente. La enmienda también declaró lo que debería suceder si el Congreso no podía ponerse de acuerdo sobre quién ganó las elecciones presidenciales, ya sea por un punto muerto en el conteo de los votos electorales o porque la Cámara no declaró un ganador cuando ningún candidato obtuvo la mayoría de los votos electorales.

Si eso sucediera, o si la persona elegida no tenía al menos 35 años y lo que la Constitución llama un «ciudadano nato» del país, el vicepresidente electo serviría hasta que el Congreso eligiera a otra persona. Si no había un vicepresidente electo o esa persona tampoco cumplía con los criterios de la Constitución, entonces el Congreso podría determinar quién se desempeñaría como presidente interino hasta que decidiera cómo se elegiría un nuevo presidente.

Afortunadamente para la nación, estas disposiciones nunca se han probado. Algunas son sencillas, como permitir que un vicepresidente electo ocupe el lugar de un presidente electo fallecido. Pero si no se declara un ganador para el 20 de enero, la división partidista probablemente sea parte del problema, y ​​eso significa que el consenso después del 20 de enero puede no ser posible.

Sin embargo, una cosa está clara. La vigésima enmienda crea una parada difícil. El mandato del presidente en funciones termina al mediodía del 20 de enero. Si el Congreso no puede determinar un ganador, la Ley de Sucesión Presidencial, adoptada en 1947, convertiría al presidente de la Cámara de Representantes en el nuevo director ejecutivo, al menos por un tiempo.

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Le guste o no, el mandato de Trump como presidente terminará el 20 de enero. Lo que sucederá a continuación es aún desconocido, pero al menos eso es seguro.